Cómo distinguir los electrolitos de los no electrolitos

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Los electrolitos son sustancias que conducen la electricidad en estado fundido o cuando se disuelven en agua. Los no electrolitos son sustancias que no conducen la electricidad cuando están en estos estados.

Cuando un compuesto iónico como el cloruro de sodio se introduce en el agua, las moléculas de agua atraen tanto a los cationes como a los aniones del cristal y los arrastran hacia la solución (ver el cristal mostrado en la figura). Los cationes y aniones se distribuyen por toda la solución.

La estructura cristalina del cloruro de sodio.

Usted puede detectar la presencia de estos iones usando un instrumento llamado medidor de conductividad. Un medidor de conductividad comprueba si las soluciones de agua de diversas sustancias conducen electricidad. Está compuesto por una bombilla con dos electrodos conectados.

La bombilla se enchufa en una toma de corriente, pero no se enciende hasta que algún tipo de conductor (sustancia capaz de transmitir electricidad) entre los electrodos completa el circuito. (Un dedo completará el circuito, así que este experimento debe hacerse con cuidado).

Cuando se colocan los electrodos en agua pura, no pasa nada, porque no hay conductor entre los electrodos. El agua pura no es un conductor. Pero si se colocan los electrodos en la solución de NaCl, la bombilla se enciende, porque los iones conducen la electricidad (llevan los electrones) de un electrodo al otro.

Ni siquiera necesitas el agua. Si usted derritiera NaCl puro (¡requiere mucho calor!) y luego colocara los electrodos en él, encontraría que la sal de mesa derretida también conduce electricidad. En estado fundido, los iones de NaCl son libres de moverse y transportar electrones, como lo son en la solución de agua salada.

Los científicos pueden obtener algunas buenas pistas sobre el tipo de unión en un compuesto descubriendo si una sustancia es un electrolito o un no electrolito. Las sustancias unidas iónicamente actúan como electrolitos. Pero los compuestos enlazados covalentemente, en los que no hay iones presentes, son comúnmente no electrolitos.

El azúcar de mesa, o sacarosa, es un buen ejemplo de un no electrolito. Usted puede disolver el azúcar en agua o derretirla, pero no tendrá conductividad. No hay iones presentes para transferir los electrones.

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