Ciencias Ambientales: Cómo satisfacer las necesidades humanas de agua

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Por Alecia M. Spooner

Los científicos ambientales descubrieron que el segundo mayor consumidor de agua dulce es usted (y cualquier otra persona en los Estados Unidos). Todos los días usted bebe agua, se cepilla los dientes, lava su ropa, tira de la cadena del inodoro y se baña. Estos tipos de uso doméstico o doméstico de agua representan más del 10 por ciento del uso de agua dulce en los EE.UU. Esta cifra ilustra dónde el hogar promedio de los EE.UU. consume agua dulce.

Crédito: Ilustración de Wiley, Composition Services GraphicsLos

porcentajes en la figura son promedios para los EE.UU. El uso real del agua en un hogar depende del tipo de infraestructura de plomería y alcantarillado que tenga. Por ejemplo, en las regiones que no tienen plomería interior, los hogares no usan agua para tirar de la cadena de los inodoros.

Además, el gráfico no incluye el uso de agua para uso doméstico al aire libre, como el riego del césped o del jardín, que representa alrededor del 25 por ciento del uso doméstico total (en promedio).

Varias industrias utilizan el agua para producir energía, refinar metales y fabricar productos. La mayor parte del uso de agua industrial en los Estados Unidos es para la producción de electricidad, ya sea a través de represas hidroeléctricas o en plantas de energía. Aunque la captación de energía del agua en movimiento, llamada energía hidroeléctrica, no consume agua porque el agua todavía está disponible para otros usos en el ecosistema, otras fuentes de electricidad sí consumen agua.

Los reactores nucleares y las centrales eléctricas de carbón, por ejemplo, consumen agua dulce, lo que significa que el agua que estas industrias utilizan para la producción de electricidad ya no está disponible para otros usos. Tanto las centrales nucleares como las de carbón transforman el agua en vapor para alimentar los motores que generan electricidad. En el proceso, la mayor parte del vapor se pierde en la atmósfera; sólo parte de él se recoge, se convierte de nuevo en líquido y se devuelve a su fuente.

Otros usos industriales provocan el desperdicio de agua, o la contaminación del agua por metales o productos químicos. La extracción de minerales requiere una gran cantidad de agua para enjuagar los minerales no deseados lejos del recurso metálico deseado. Una vez extraídos, estos recursos metálicos deben ser refinados y transformados en productos, como papel de aluminio, electrodomésticos y automóviles. Este tipo de uso industrial del agua es una fuente común de contaminación del agua.

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